Ẩn trong tầm nhìn đơn giản: Các nhà hoạt động được kết nối với PAC Thiết lập các cửa hàng ‘Tin tức địa phương’

Biên tập viên ghi chú

Một số câu chuyện thực tế tự viết, các chi tiết đơn giản và rõ ràng. Cuộc điều tra này, được thúc đẩy bởi mẹo của độc giả, không phải là câu chuyện như vậy. Cộng tác với phóng viên Bethania Palma và các nhân viên hoạt động Vinny Green và Chris Reilly, phóng viên chính Alex Kasprak đã dành nhiều tuần để gỡ rối thực tế đằng sau một nhóm các thực thể giả danh báo chí ở các bang chiến trường quan trọng sẽ tham gia cuộc bầu cử năm 2020. Ngay cả khi bạn bị choáng ngợp bởi dòng tiêu đề hàng ngày, bao gồm cả việc Nga can thiệp vào các quy trình bầu cử của Hoa Kỳ, bạn sẽ muốn dành một chút thời gian cho câu chuyện này. Vui lòng cho chúng tôi biết bạn nghĩ gì và bạn muốn biết thêm điều gì. Tất cả các mẹo và phản hồi đều được hoan nghênhđây.

Vào ngày 6 tháng 2 năm 2017, một trang web có nguồn gốc không chắc chắn có tên “Ngôi sao Tennessee” đã ra đời. Vào thời điểm đó, không rõ ai đã tài trợ hoặc điều hành “tờ báo địa phương” này, phần lớn chứa đầy nội dung được cấp phép tự do từ các tổ chức gắn với các nhà tài trợ lớn bảo thủ. Sau vài thứ thúc đẩy bởi Politico vào đầu năm 2018, Tennessee Star đã tiết lộ các kiến ​​trúc sư chính của mình là ba nhà hoạt động bảo thủ có liên hệ với Tea Party: Michael Patrick Leahy, Steve Gill và Christina Botteri.

Giờ đây, một cuộc điều tra của Snopes tiết lộ chi tiết cách các nhà hoạt động này sử dụng sự xuất hiện của các tờ báo địa phương để quảng bá các thông điệp được trả tiền hoặc hỗ trợ bởi các lợi ích bên ngoài hoặc không được tiết lộ. Ví dụ, Gill là biên tập viên chính trị của Ngôi sao Tennessee , nhưng anh ấy cũng sở hữu một công ty tư vấn truyền thông mà ít nhất một ứng cử viên và một Ủy ban Hành động Chính trị (PAC) đã trả tiền trước khi nhận được tin tức tích cực trong Ngôi sao Tennessee . Một số Ngôi sao những người viết trước đây hoặc hiện đang làm việc cho PAC hoặc các chiến dịch chính trị mà họ viết về, mà không tiết lộ sự thật đó. Mặc dù chủ sở hữu của nó tuyên bố rằng Ngôi sao Tennessee được tài trợ bởi doanh thu quảng cáo, nó dường như được hỗ trợ bởi các nhà hảo tâm giàu có. Bất cứ điều gì Ngôi sao Tennessee là, nó không phải là một tờ báo địa phương sản xuất báo chí minh bạch.



Nhưng câu chuyện này không chỉ là về Ngôi sao Tennessee . Leahy, Botteri và Gill đã và đang mở rộng phiên bản báo chí của họ sang các bang chiến trường khác trong giai đoạn sắp tới cuộc bầu cử tổng thống năm 2020. Họ nói rằng họ là những người đồng sáng lập của một công ty mới, được đăng ký bởi Delaware Công ty , Star News Digital Media, Inc., có chiến lược rõ ràng là nhắm mục tiêu đến các quốc gia chiến trường có tin tức bảo thủ. Cho đến nay, Leahy, Gill và Botteri đã thêm Ngôi sao OhioMặt trời Minnesota vào mạng lưới các tờ báo địa phương có chủ đích của họ. Những giấy tờ này là bản sao carbon hiệu quả của Ngôi sao Tennessee .

Nếu bạn tìm kiếm ba “tờ báo” này trong Google, họ sẽ mỗi hiển thị được mô tả giống hệt như những tờ báo “đáng tin cậy nhất” trong ngôn ngữ tương ứng của họ, cung cấp “cập nhật không thiên vị về Báo cáo điều tra, Ý kiến ​​chu đáo, Thể thao, Phong cách sống”:

NGUỒN: Tìm kiếm của Google

Trên phạm vi chính trị, theo theo một nghiên cứu của Trung tâm Nghiên cứu Pew năm 2017, tin tức địa phương được coi là đáng tin cậy hơn các nguồn quốc gia khác. Có lẽ vì lý do đó mà ước tính 30% của tất cả các liên kết được đẩy bởi trang trại troll của Nga được gọi là Cơ quan Nghiên cứu Internet trong cuộc bầu cử tổng thống năm 2016 đã được đưa vào các câu chuyện trên các trang web tin tức địa phương. Trong một số trường hợp, những kẻ mạo danh người Nga này đã tạo ra các trang tin tức địa phương giả mạo của riêng họ.

Mặc dù Star News Digital Media thực sự có quan hệ thực tế với chính trị Tennessee, nhưng sự xâm nhập của công ty đó vào Ohio và Minnesota có thể liên quan đến xuất hiện của địa phương. Không phải lúc nào họ cũng đóng đinh nó. Ví dụ, Mặt trời Minnesota trang web, khi chúng tôi bắt đầu báo cáo câu chuyện này lần đầu tiên, đã hiển thị một thanh thời tiết địa phương trên trang chủ của nó. Nó là mặc định địa điểm là Columbus, Ohio, có thể vì nó là một bản sao bị thay đổi hoàn toàn của Ngôi sao Ohio trang mạng . Ngôi sao Ohio trang web, có chủ đích là địa phương của bang Ohio, tái sản xuất một “Thư gửi cho Biên tập viên” có tiêu đề “Nếu bạn muốn thay đổi chính trị của bang thì hãy ủng hộ Bill Lee cho chức thống đốc.” Bill Lee là thống đốc của Tennessee .

Tháng 8 năm 2018 thông cáo báo chí trong Ngôi sao Ohio đã công bố sự thành lập của công ty đa khu vực mới, Star News Digital Media, Inc., liệt kê ba người đã tự mô tả mình là những nhà hoạt động bảo thủ hoặc được các đồng nghiệp của họ mô tả như vậy là những người sáng lập:

Michael Patrick Leahy, Steve Gill và Christina Botteri là những người đồng sáng lập Star News Digital Media, Inc, một công ty vì lợi nhuận có trụ sở tại Nashville, Tennessee. Leahy giữ vai trò là Giám đốc điều hành và Tổng biên tập. Gill là phó chủ tịch kiêm giám đốc tiếp thị, đồng thời là biên tập viên chính trị cho The Tennessee Star và biên tập viên chính trị quốc gia cho The Ohio Star và The Minnesota Sun. Christina Botteri là phó chủ tịch kiêm giám đốc công nghệ, đồng thời là biên tập viên quản lý của The Tennessee Star và biên tập viên điều hành của The Ohio Star và The Minnesota Sun.

Vấn đề không phải là việc tạo ra nội dung bảo thủ. Vấn đề, theo Kathleen Bartzen Culver, giám đốc cho Trung tâm Đạo đức Báo chí tại Đại học Wisconsin tại Trường Báo chí và Truyền thông Đại chúng Madison, đang ngụy tạo chủ nghĩa bảo thủ thành báo chí. “Tôi không gặp vấn đề gì với việc các tổ chức vận động tạo ra nội dung củng cố các vị trí mà họ đảm nhận trong các vấn đề chính sách công ở cánh trái, phải hoặc trung tâm. Vấn đề xuất hiện khi họ không minh bạch về chủ trương đó, ”Culver nói với chúng tôi qua điện thoại. “Trong trường hợp này, nếu bạn có quan điểm bảo thủ trong một vấn đề chính sách và bạn muốn thúc đẩy quan điểm đó, hãy tiếp tục. Nhưng chỉ cần tuyên bố nó cho những gì nó là. ”

Chúng tôi đã liên hệ với cả ba cá nhân về cuộc điều tra này nhưng chỉ nhận được phản hồi từ Leahy, người đã thay mặt họ nói chuyện trong một loạt email.

Xung đột lợi ích không được tiết lộ của Ngôi sao Tennessee

Khi nào Chính trị báo cáo đầu tiên trên Ngôi sao Tennessee vào tháng 4 năm 2018, Ngôi sao thậm chí còn không rõ ràng hơn về quyền tác giả nội dung so với hiện tại. Trong tác phẩm đó, Chính trị Tranh luận:

Mặc dù nó trông giống như một trang báo bình thường, nhiều - nếu không muốn nói là hầu hết - các câu chuyện của Star thiếu phần gạch ngang và vào thời điểm [báo cáo của họ], trang web không có tiêu đề hay thông tin giải thích ai sở hữu hoặc điều hành nó. Một cú nhấp chuột vào tab “Liên hệ với chúng tôi” đã tiết lộ một số điện thoại, một vài địa chỉ email và một địa chỉ gửi thư đến một cửa hàng UPS ở Franklin, Tennessee.

Điều gần nhất mà chúng tôi có thể xác định đối với một vị trí thực tế cho bất kỳ thứ gì liên quan đến Star News Digital Media là địa chỉ Tennessee được liệt kê trong điều khoản dịch vụ của họ như một địa chỉ liên hệ về bản quyền yêu cầu gỡ xuống . Địa chỉ này là vị trí của một công ty có tên là Quản lý Tài chính Chính trị (PFM), quản lý tài chính cho các chiến dịch chính trị. Báo chí khách quan thường không tham gia vào các chiến dịch chính trị, nhưng PFM “ cung cấp sự yên tâm khi biết rằng các chiến dịch [sic] tài chính của bạn tuân thủ tất cả các luật và quy định mới nhất trong khi bạn tập trung vào những gì quan trọng nhất đối với mình - kết nối với cử tri. ”

Tiếp theo Chính trị Của báo cáo, các nhà văn sản xuất nội dung gốc xuất hiện với dòng nội dung của riêng họ thường xuyên hơn. Tuy nhiên, trong nhiều trường hợp, những tác giả này có quan hệ với một số nhóm ảnh hưởng, các ứng cử viên chính trị hoặc PAC. Bất chấp những xung đột lợi ích này, Ngôi sao Tennessee không tiết lộ mối liên hệ sâu sắc giữa nhân viên biên tập và các tổ chức chính trị mà họ bao trùm. Khi chúng tôi lần đầu tiên liên hệ với Leahy, chúng tôi đã hỏi anh ấy liệu có chính xác hơn nếu mô tả công ty của anh ấy là “một nhóm hoạt động bảo thủ đang tìm cách làm chao đảo dư luận ở các bang chiến trường”, tức là các bang được khao khát có thể được chiến thắng bởi một đảng Dân chủ hoặc một Đảng Cộng hòa trong cuộc bầu cử tổng thống sắp tới.

Leahy phản bác đặc điểm đó, nhưng trong một biện pháp hơi phản trực giác chống lại tuyên bố này, đã kể cho chúng tôi nghe một câu chuyện về việc họ đã thành công như thế nào khi thuyết trình chính trị ở Tennessee:

Báo cáo của chúng tôi về những đóng góp 250.000 đô la của ứng cử viên thống trị GOP Randy Boyd cho một tổ chức phi lợi nhuận ở Nashville do cựu Chủ tịch quốc gia của La Raza - Renata Soto điều hành - và việc chúng tôi đặt cho anh ấy biệt danh “LaRaza Randy” đã tạo ra một nhận thức chính trị về anh ấy trong các cử tri Đảng Cộng hòa , điều mà anh không bao giờ có thể vượt qua. Anh ấy đã chi 20 triệu đô la và về thứ hai sau Bill Lee trong cuộc bầu cử sơ bộ vào tháng 8 năm 2018 của đảng Cộng hòa ở Tennessee.

Chris Butler, được liệt kê là Ngôi sao Tennessee Nhà báo điều tra của Lee, đã đưa tin về chiến dịch và quản lý của Lee cho Ngôi sao . Nhưng ngay trước khi tham gia Ngôi sao Tennessee với tư cách là một 'nhà báo điều tra', anh ấy đã phục vụ như một người phát ngôn của phương tiện truyền thông “Cho một PAC chính trị giúp bầu cử thống đốc Bill Lee vào năm 2018” từ tháng 5 đến tháng 8 năm 2018. Mặc dù ông ấy là tác giả của ít bài viết cho Ngôi sao vào cuối tháng 5 năm 2018, Butler lần đầu tiên được ghi nhận là Ngôi sao Tennessee 'Nhà báo điều tra' vào ngày 8 tháng 8 năm 2018. Báo cáo thứ hai của anh ấy vào ngày hôm đó là bạo kích đối thủ của Lee trong cuộc tổng tuyển cử, Karl Dean. Butler không tiết lộ bất cứ điều gì trong đó hoặc bất kỳ bài báo tiếp theo nào mà anh ta đã làm thuê với tư cách là người phát ngôn của phương tiện truyền thông cho một PAC ủng hộ ứng cử viên khác trong cuộc đua đó. Theo quan điểm của Leahy, đây không phải là vấn đề. “Nếu bạn đã làm bài tập về nhà của mình, bạn sẽ thấy rằng ông Butler đã không viết thư cho chúng tôi từ ngày 31 tháng 5 năm 2018 đến ngày 8 tháng 8 năm 2018 trong khoảng thời gian ông ấy làm việc cho PAC đó,” ông viết cho chúng tôi trong một email tiếp theo.

NGUỒN: LinkedIn

Báo cáo của Butler về Lee trong Ngôi sao Tennessee , sau công việc của Butler với tư cách là phát ngôn viên truyền thông cho một tổ chức ủng hộ Lee PAC, đã bị chỉ trích trong các báo cáo truyền thông là mang tính chính trị công khai. Trong một trường hợp đáng chú ý, Butler là tác giả của một câu chuyện khác được thúc đẩy bởi biệt danh vào ngày 3 tháng 10 năm 2018 có tiêu đề “Bill Lee Strong trong Gubernatorial Debate với Karl‘ Marx ’Dean,” đề cập đến đối thủ Đảng Dân chủ của Lee. Trả lời câu chuyện đó, Ken Paulson, trưởng khoa Truyền thông và Giải trí của Đại học Bang Middle Tennessee, kể lại các Kháng nghị thương mại Memphis rằng mặc dù anh ta chưa nghe nói về Ngôi sao Tennessee , tài liệu tham khảo của Marx cho rằng nó “rõ ràng là một phương tiện chính trị”. (Các Kháng nghị cũng báo cáo Ngôi sao câu hỏi tham chiếu câu chuyện không bao giờ được hỏi hoặc trả lời trong cuộc tranh luận). Chúng tôi đã liên hệ với Butler nhưng không nhận được phản hồi.

Laura Baigert, được liệt kê là một Ngôi sao Tennessee 'Báo cáo viên cao cấp', cũng đóng vai trò là thủ quỹ cho một nhóm được gọi là Roving Patriots PAC. Chồng của cô, Kevin Baigert, người đã có lúc cũng là một nhà văn cho Ngôi sao , đó là giám đốc của PAC. Trên PAC của họ trang mạng , cặp đôi nói rằng họ 'là một vài Người yêu nước lưu động, và khi bạn có được một người, bạn sẽ có được cả hai chúng tôi!' Không có tường lửa nào rõ ràng giữa công việc của PAC và Ngôi sao Tennessee . Ví dụ: vào ngày 7 tháng 7 năm 2017, PAC đã chia sẻ một bài báo trên trang Facebook của họ được viết trong Ngôi sao Tennessee về sự ra mắt của PAC. “Chúng tôi rất biết ơn công việc mà họ đang làm tại The Tennessee Star,” PAC nói về phương tiện truyền thông mà cả hai thành viên của PAC hiện tại hoặc trước đây đã làm việc cho:

NGUỒN: Facebook

Theo họ trang mạng , Roving Patriots PAC “tập trung vào việc đạt được, hỗ trợ và duy trì đa số bảo thủ thực sự trong Hạ viện Tennessee.” Năm 2018, họ ủng hộ bốn ứng cử viên tranh cử trong các cuộc bầu cử sơ bộ của GOP hoặc cuộc tổng tuyển cử cho các ghế Hạ viện bang Tennessee: Justin Lafferty , Mark Hall , Scott Cepicky , và Clay Doggett . Cả hai Cepicky 'cát Doggett's các đợt ra mắt chiến dịch đã nhận được tin tức trong Ngôi sao Tennessee . Doggett đã đánh bại Barry Doss của đảng Cộng hòa đương nhiệm, một người đàn ông Ngôi sao Tennessee đã thường xuyên bị chỉ trích, trong một cuộc họp sơ bộ vào tháng 8 năm 2018. “Chúng tôi… đã báo cáo về cách mà Hạ nghị sĩ Bang Barry Doss vướng vào đợt tăng thuế khí đốt không phổ biến - đặt cho anh ấy biệt danh là 'Boss Doss' - báo cáo có ảnh hưởng đến thất bại của anh ấy tại các cuộc thăm dò trong cuộc bầu cử sơ bộ của Đảng Cộng hòa vào tháng 8 năm 2018,” Leahy khoe với chúng tôi trong một trong những email của anh ấy.

Dựa trên trang Facebook của họ, PAC đã ra đời kể từ đó 22 tháng 6, 2017 . Vào tháng 11 năm đó, Ngôi sao Tennessee báo cáo theo các điều khoản sáng sủa mà Roving Patriots PAC sẽ cho vay hỗ trợ tài chính cho Doggett mà không tiết lộ trong câu chuyện đó rằng xung đột lợi ích của PAC với Ngôi sao . Một câu chuyện khác, được viết bởi thủ quỹ của Roving Patriots và Ngôi sao Tennessee phóng viên Laura Baigert về cuộc đua Doss-Doggett, rất chỉ trích Doss nhưng thiếu tiết lộ mối quan hệ của cô ấy với một PAC đã đầu tư vào cuộc đua đó. Chúng tôi đã liên hệ với cô ấy qua địa chỉ email Roving Patriots PAC nhưng không nhận được phản hồi. Jessica Levinson, một giáo sư luật tại Đại học Loyola Marymount chuyên về luật bầu cử và các vấn đề quản trị, đã gọi Ngôi sao Hoạt động của các ứng cử viên chính trị và PAC “có vấn đề về mặt đạo đức”.

Levinson nói với chúng tôi trong một cuộc phỏng vấn qua điện thoại: “Khi nói đến cử tri, họ cần có khả năng đánh giá các thông điệp và một trong những cách để đánh giá chúng là tìm ra ai đang thực sự nói với họ. “Đó là lý do tại sao trong luật tài chính chiến dịch có các quy tắc tiết lộ. Mọi người đánh giá mọi thứ theo cách khác nhau dựa trên nguồn là PAC hay chiến dịch của chính ứng viên, hay Thời báo New York hoặc là Bưu điện Washington , ví dụ.'

Có lẽ điều đáng quan tâm hơn là vai trò tiềm năng của Gill công ty tư vấn , nơi anh ấy giữ vai trò là Giám đốc điều hành, đã có vai trò thúc đẩy đưa tin chính trị về Tennessee Ngôi sao trang mạng. Gill Media, Inc., với tư cách là mô tả trên một trang web lưu trữ, “tư vấn cho các công ty, cá nhân và tổ chức về việc phát triển và thực hiện các chiến lược tiếp thị, truyền thông và truyền thông hướng đến cơ sở”.

NGUỒN: Facebook

Tài chính chiến dịch có sẵn công khai tiết lộ chỉ ra rằng Gill Media đã cung cấp dịch vụ cho một số khách hàng trong thời gian ông là biên tập viên chính trị của Đến nnessee Star trong khi họ cũng nhận được bảo hiểm trên trang web đó. Trong email tiếp theo thứ hai từ Leahy, người một lần nữa nói chuyện thay mặt cho Gill và Botteri, anh ấy nói với chúng tôi rằng, “Gill Media, Inc. là một tổ chức riêng biệt với Tennessee Star” nhưng “với tư cách là người mua phương tiện truyền thông [Gill Media] đã thỉnh thoảng mua quảng cáo trên Tennessee Star. '

Trong khoảng thời gian từ ngày 12 tháng 12 năm 2017 đến ngày 11 tháng 1 năm 2018, Joe Carr, một ứng cử viên Thượng viện bang Tennessee trong cuộc bầu cử sơ bộ của Đảng Cộng hòa đặc biệt tại Khu vực 14 của GOP được tổ chức vào tháng 1 năm 2018, đã trả cho Gill Media gần 32.000 đô la:

NGUỒN: Cục Đạo đức và Tài chính Chiến dịch Tennessee

Bắt đầu từ ngày 6 tháng 12 năm 2017, Ngôi sao Tennessee đã bắt đầu Báo cáo trong cuộc chạy đua của Carr với một câu chuyện (“Ứng cử viên Thượng viện bang Joe Carr khởi động Chiến dịch quảng cáo trên đài phát thanh”) thông báo về việc ứng cử của mình, chủ yếu bằng cách xuất bản bản ghi nguyên văn quảng cáo trên đài phát thanh đầu tiên của mình. (“Ngôi sao Tennessee thu được một bản sao trước của quảng cáo, ”câu chuyện đó lưu ý.) Từ thời điểm đó, cho đến khi mất vào ngày 26 tháng 1, Ngôi sao Tennessee đã đăng ít nhất chín câu chuyện tích cực trên Carr hoặc câu chuyện tiêu cực trong khoảng đối thủ của anh ta, Shane Reeves, và cung cấp không gian cho Carr để viết một bình luận cái. Levinson nói với chúng tôi thực tế rằng Ngôi sao Tennessee đã in bản sao của quảng cáo chiến dịch của Carr, thay vì viết một câu chuyện tin tức khách quan, 'làm cho nó có vẻ như đây không phải là một tổ chức truyền thông độc lập.'

Một số câu chuyện này lưu ý rằng “Cả Shane Reeves cho Chiến dịch Thượng viện Tiểu bang và Joe Carr cho Chiến dịch Thượng viện Tiểu bang đều Ngôi sao Tennessee các nhà quảng cáo. ” Không rõ những gì Ngôi sao Tennessee đang đề cập đến khi họ nói cả hai ứng cử viên đều là nhà quảng cáo trên Ngôi sao hoặc nếu 'quảng cáo' có thể là những câu chuyện xuất hiện trên trang web đó. Chúng tôi đã yêu cầu Leahy làm rõ về điểm này, nhưng anh ấy đã không trả lời yêu cầu bình luận đó. Dù bằng cách nào, một tiết lộ như vậy không phản ánh thực tế là Carr đã trả gần 32.000 đô la để tư vấn truyền thông cho một công ty có CEO là biên tập viên của tờ báo về cuộc đua của mình. Các khoản thanh toán tương tự đã được thực hiện cho Gill Media từ các nhóm như “Tennessee Jobs Now”, những người sau này đã thấy phủ sóng tích cực trên trang web.

Leahy cho rằng các khoản thanh toán cho Gill Media từ Carr không liên quan đến Ngôi sao Tennessee. “Gill Media đã đặt các đài phát thanh trong thời gian Joe Carr ứng cử vào Thượng viện Tiểu bang,” Leahy nói với chúng tôi. “Trong cùng khoảng thời gian đó, cả Carr và đối thủ của anh ấy đều đặt mua quảng cáo với Ngôi sao Tennessee. ”Qua email, chúng tôi đã hỏi Carr rằng liệu các dịch vụ mà anh ấy trả cho Gill Media có dẫn đến mức độ phủ sóng của Ngôi sao Tennessee . Đáp lại, anh ấy nói: “Tôi sẽ không thảo luận chi tiết về bất kỳ thỏa thuận kinh doanh nào mà tôi đã có với bất kỳ nhà cung cấp nào của mình trong thời gian tranh cử,” nói thêm rằng việc tiết lộ những hành động như vậy của anh ấy sẽ không phải là trái đạo đức nhưng cũng sẽ không “danh dự”.

Sự nghiệp truyền thông của Steve Gill từ lâu đã tồn tại trong một khoảng trống không rõ ràng giữa hoạt động chính trị và bình luận. Vào năm 2015, sau đó-Hoa Kỳ. Đại diện Diane Black đã nộp đơn lời phàn nàn cùng với FEC chống lại một “tổ chức do nhà hoạt động bảo thủ Steve Gill lãnh đạo đã quảng cáo hàng loạt quảng cáo tiêu cực nhắm mục tiêu đến người Da đen trong cuộc đua của cô ấy với kẻ thách thức chính Joe Carr.” Đây là một cuộc đua Joe Carr trước đó diễn ra trước cuộc bầu cử đặc biệt năm 2018 đã chứng kiến ​​sự đưa tin về Ngôi sao . Theo đến Kháng nghị thương mại , vào tháng 7 năm 2018 Ngôi sao Tennessee “Đã xuất bản một câu chuyện lấy nguyên văn từ một email được gửi bởi một nhân viên chiến dịch cho Randy Boyd, người đã thách thức Lee trong vòng sơ loại, mà không cần ghi công.” Levinson, giáo sư luật, nói với chúng tôi 'ý tưởng rằng tài liệu chiến dịch bị che giấu dưới dạng tin tức thực sự có vấn đề vì nó cướp đi khả năng đánh giá thông điệp của công chúng.'

Giáo sư báo chí Culver lặp lại mối quan tâm tương tự như Levinson: “Tính minh bạch là một yếu tố cực kỳ quan trọng trong báo chí,” cô nói qua điện thoại. “Khi bạn không rõ về các nguồn tài trợ và ảnh hưởng của chúng, khi bạn không tiết lộ cho độc giả biết nguồn tiền đến từ đâu và xung đột lợi ích có thể xảy ra ở đâu, bạn đang cướp đi những thông tin quan trọng mà họ cần để đánh giá độ tin cậy. ” Đây là một vấn đề không chỉ đối với nội dung được xuất bản trên Ngôi sao Tennessee , nhưng là một vấn đề tiềm ẩn đối với Star News Digital Media nói chung. Gill, Leahy nói với chúng tôi, sẽ là 'biên tập viên chính trị quốc gia' cho bất kỳ trang Star News mới nào trong tương lai.

Ai đang trả tiền cho các hoạt động của Star News Digital Media?

Leahy, trong một email gửi cho chúng tôi, cho biết, 'Chúng tôi kinh doanh để tạo ra lợi nhuận và có một số nhà quảng cáo để chứng minh điều đó.' Bất chấp tuyên bố này, chỉ có Ngôi sao Tennessee chạy bất kỳ quảng cáo thương mại nào và (bên ngoài các liên kết đến các nhóm chính trị, chẳng hạn như Koch thành lập Những người Mỹ vì sự thịnh vượng hoặc những người gây quỹ GOP địa phương rõ ràng có bản chất chính trị), chúng tôi chỉ tìm thấy quảng cáo cho ba công ty tại thời điểm báo cáo này: đại lý xe hơi Beaman Automotive Group, chuỗi cửa hàng nội thất địa phương DT McCall and Sons và công ty dịch vụ tài chính Advance Financial 24/7.

Cả ba đều thuộc sở hữu của những người bảo thủ nổi tiếng ở Tennessee, những người đã quyên góp đáng kể cho các ứng cử viên, chính nghĩa và PAC bảo thủ trong quá khứ. Lee Beaman, chủ sở hữu của tập đoàn ô tô cùng tên, và A.J McCall, chủ sở hữu cửa hàng nội thất, chẳng hạn, cả hai đều được nêu tên với tư cách cá nhân vào ngày 11 tháng 12 năm 2017 Nashville Post câu chuyện như một phần của nỗ lực có trụ sở tại Tennessee để hỗ trợ ứng cử viên thượng viện bang Alabama, Roy Moore, trong cuộc chạy đua với Now-Sen. Doug Jones:

Những người bảo thủ nổi bật ở Trung Tennessee đã không ngại ngùng về sự ủng hộ của họ đối với Moore. Lee Beaman, đại lý ô tô ở Nashville, đã đóng góp 2.700 đô la - mức tối đa được phép cho mỗi chiến dịch - cho Moore chỉ ba ngày sau khi tờ Washington Post đăng tải câu chuyện cáo buộc Moore có hành vi sai trái tình dục.

A.J. McCall, chủ tịch của chuỗi cửa hàng đồ nội thất trong khu vực D.T. McCall & Sons, và vợ của ông, Beth, đã đóng góp tổng cộng 5.400 đô la cho Moore trước khi các cáo buộc được công khai. Nhưng khi được Nashville Post tiếp cận sau khi câu chuyện của Washington Post bị vỡ lở, A.J. McCall đứng bên Moore.

Tài chính Tạm ứng là sở hữu của Mike Hodges, người giữ vai trò chủ tịch của công ty. Trong chu kỳ bầu cử năm 2018, Hodges là người quan trọng thứ 175 Đóng góp cá nhân trên toàn quốc cho các chiến dịch chính trị, đảng phái và / hoặc PAC truyền thống. Ở Tennessee, anh và vợ, Tina Hodges, tặng ít nhất $ 16,000.00 cho chiến dịch Bill Lee cho vị trí Thống đốc từ ngày 28 tháng 7 năm 2018 đến ngày 25 tháng 8 năm 2018.

Chúng tôi đã liên hệ với đại diện của cả ba công ty nhưng chỉ nhận được phản hồi từ Advance Financial. Qua email, chúng tôi đã hỏi Hodges tại sao công ty của anh ấy chọn Ngôi sao Tennessee như một địa điểm quảng cáo. Anh ấy trả lời: “Chúng tôi chọn ngôi sao TN vì chúng phần lớn được đọc trực tuyến bởi Tennesseans và họ có sự thúc đẩy mạnh mẽ trên phương tiện truyền thông xã hội để giới thiệu AF cho người tiêu dùng có thể không nhìn thấy quảng cáo của chúng tôi trên các phương tiện khác.” Hodges từ chối trả lời Advance Financial đã trả bao nhiêu cho quảng cáo nhưng nói với chúng tôi “cả giá cả và điều khoản gia hạn đều có trên thị trường với nhiều cửa hàng của chúng tôi”.

Bất chấp những tuyên bố về 'sự thúc đẩy mạnh mẽ của phương tiện truyền thông xã hội', Ngôi sao Tennessee Tại thời điểm báo cáo này, chỉ có hơn 11.000 người theo dõi trên Facebook và 1.867 trên Twitter. (Để so sánh, Tennessean có 223.769 người theo dõi trên Facebook và 278.000 Twitter người theo dõi tại thời điểm báo cáo này.). Hơn nữa, các quảng cáo được bán cho Advance Financial và hai công ty nổi tiếng khác không hoạt động giống như quảng cáo trực tuyến hiện đại. Quảng cáo trực tuyến dành cho nhà xuất bản thường là một web phức tạp gồm các quy trình có lập trình kết nối các nhà quảng cáo với không gian quảng cáo trực tuyến. Quan trọng nhất, quy trình truyền mã có thể nhận dạng dễ dàng trên các trang web theo dõi sự thành công của các nỗ lực tiếp thị của thương hiệu và ngăn các doanh nghiệp chi tiền cho việc hiển thị quảng cáo cho người tiêu dùng không ở địa phương.

Điều này đặt ra câu hỏi về một số yếu tố của Ngôi sao Tennessee câu chuyện của nhà quảng cáo, bao gồm tuyên bố rằng ‘báo chí’ là một liên doanh vì lợi nhuận, được hỗ trợ bởi quảng cáo và các công ty quảng cáo làm như vậy để thu hút khán giả địa phương nhằm mang lại lợi nhuận cho thương hiệu của họ. Có thể Tennessee Star có một số nhà hảo tâm nổi tiếng hỗ trợ tài chính cho sứ mệnh của công ty và đổi lại họ thấy doanh nghiệp gia đình của họ được quảng cáo trên trang web không? Sắp xếp như vậy có được coi là quảng cáo không? Có thể, nhưng kiểu sắp xếp quảng cáo này sẽ là một điểm khác biệt khi so sánh với hầu như bất kỳ phương tiện truyền thông internet nào khác.

Chủ sở hữu của các doanh nghiệp này không làm gì sai trái trong việc hỗ trợ ứng viên và PAC hoặc mua quảng cáo trong Tennessee Ngôi sao . Nhưng vì Star News Digital Media không phải là ứng cử viên cũng không phải là PAC, không tồn tại giới hạn về số tiền các gia đình này có thể chi tiêu để hỗ trợ báo cáo của tổ chức, như chúng tôi đã trình bày làm mờ ranh giới giữa báo chí và vận động chính trị.

Sau khi chúng tôi liên hệ với Ngôi sao Ba nhà quảng cáo chính của chúng tôi, Leahy đã nói với chúng tôi qua email rằng anh ấy “biết rằng snopes.com đã liên hệ với một số nhà quảng cáo của chúng tôi”, gợi ý rằng ít nhất một trong những tổ chức mà chúng tôi đã liên hệ để trả lời các câu hỏi của chúng tôi là Leahy trước khi không đưa ra nhận xét cho chúng tôi.

Ngoài những vấn đề này, chúng tôi nhận thấy chiến lược kinh doanh rộng lớn hơn của Star News Digital Media rất đơn giản: lấp đầy các trang bằng nội dung không tốn phí. Một chiến lược như vậy có thể không gây ngạc nhiên cho những người quen thuộc với Leahy, người có cuốn sách năm 2009 Quy tắc cho các Tạp chí Bảo thủ bao gồm tuyên bố “tốt hơn là đúng 85% và nhanh hơn là đúng và chậm 100%” và “sử dụng các công nghệ miễn phí và rẻ tiền ở mọi cơ hội”.

Dựa trên phân tích Snopes về các bài đăng liên kết được chia sẻ từ ngày 6 tháng 11 năm 2018 đến ngày 5 tháng 2 năm 2019, ước tính khoảng 30% tài liệu liên kết mà Star News đã chia sẻ trên Facebook từ các trang web của riêng họ được đăng lại từ các nguồn khác. Phần lớn nội dung của bên thứ ba này đã được xuất bản trên nhiều trang web trong mạng của họ và nhiều nguồn của nội dung đó được tài trợ trực tiếp hoặc trực tiếp bởi các nhà tài trợ lớn đã cung cấp nội dung của họ để phát hành miễn phí.

Làm thế nào để nhiều câu chuyện xuất hiện trên các trang web “Tin tức địa phương” nhỏ này?

Leahy nói với chúng tôi trong một email rằng Star News Digital Media tập trung “vào tin tức địa phương, dựa trên thực tế, cung cấp cho độc giả thông tin từ góc nhìn trung tâm bên phải như một sự thay thế cho các phương tiện truyền thông chính thống đang ngày càng tiến xa hơn về phía bên trái.” Mặc dù được Leahy ca ngợi là 'địa phương' và được mô tả trong văn bản tìm kiếm của Google là 'không thiên vị', các trang web của Star News cung cấp nhiều nội dung có nguồn gốc từ các nguồn quốc gia bảo thủ được tài trợ bằng tiền đen - quỹ được nêu ra với mục đích gây ảnh hưởng đến các cuộc bầu cử bởi các tổ chức phi lợi nhuận, những người không được yêu cầu tiết lộ danh tính của các nhà tài trợ của họ.

Sử dụng công cụ phân tích Crowdtangle, chúng tôi đã phát triển một tập dữ liệu lịch sử của tất cả các bài đăng liên kết xuất hiện trên các trang Facebook của các trang web Star News trỏ đến nội dung được xuất bản bởi Ngôi sao Tennessee , các Ngôi sao Ohio , hoặc là Minnesota Sun từ ngày 6 tháng 11 năm 2018 đến ngày 5 tháng 2 năm 2019. Gần một phần tư số bài đăng liên kết của Tennessee Star mà chúng tôi phân tích chỉ đến tài liệu của bên thứ ba và tỷ lệ nội dung của bên thứ ba thậm chí còn cao hơn trong trường hợp của hai trang web mới hơn, Ngôi sao OhioMinnesota Sun :

Nội dung của bên thứ ba

Tập dữ liệu của chúng tôi cho thấy mức độ của mối quan hệ mà Star News có với các nhà cung cấp nội dung bên thứ ba.

Nội dung của bên thứ ba theo trang web

Chúng tôi ước tính rằng 24%, 39% và 41% nội dung chúng tôi đã phân tích trên Ngôi sao Tennessee , các Minnesota Sun , và Ngôi sao Ohio , tương ứng, đến từ một bên thứ ba trong khoảng thời gian tập dữ liệu của chúng tôi được đề cập.

Chúng tôi tìm thấy gần 40% tài liệu của bên thứ ba này đến từ Daily Caller News Foundation. Bùn , một phương tiện truyền thông tài trợ cho báo chí điều tra vào các khoản quyên góp chính trị và các nỗ lực vận động hành lang, báo cáo vào tháng 11 năm 2018 rằng “83% ngân sách hàng năm của Daily Caller News Foundation” trong năm 2017 đến từ Charles Koch Foundation hoặc Charles Koch Institute.

Trong một năm 2015 ý kiến xuất bản năm Chattanoogan , Gill viết rằng “Trong khi các hoạt động [Người Mỹ vì thịnh vượng] do anh em Koch tài trợ đang diễn ra trên khắp đất nước, những thành công hữu hình lặp lại của họ ở Tennessee đang ngày càng thu hút sự chú ý của quốc gia”. Một số liên kết nổi bật đến Người Mỹ thịnh vượng do Koch thành lập và được tài trợ, hoặc các bài báo về nó, xuất hiện trong tài liệu được tìm thấy trên cả ba trang web Star News.

Các nguồn tài liệu đáng chú ý khác do Star xuất bản bao gồm Tín hiệu hàng ngày , một ấn phẩm của Tổ chức bảo thủ Heritage Foundation Ngọn đuốc hàng ngày , một ấn phẩm của Koch được liên kết Tổ chức tư vấn của Người Mỹ cho Chính phủ Hạn chế và Trung tâm Bảo thủ vì Sự vĩ đại của Mỹ. Trang web của Cơ quan Bảo thủ theo cánh hữu và mạng Voice of America phi đảng phái, do chính phủ điều hành là các nguồn tài liệu phổ biến khác của bên thứ ba:

Nguồn nội dung của bên thứ ba

Nguồn tài liệu của bên thứ ba phổ biến nhất trong khoảng thời gian tập dữ liệu của chúng tôi được đề cập là Daily Caller News Foundation.

Hơn nữa, tất cả các trang web đều chia sẻ nội dung (thường được thuê ngoài) của họ một cách rộng rãi và các trang chủ của cả ba trang này hầu như không thể phân biệt được với nhau. Ở đây, chúng tôi hình dung mẫu của chúng tôi về các bài đăng được chia sẻ bởi các trang web đó trên Facebook, cho thấy rằng phần lớn nội dung cơ bản có thể giống hệt nhau trên hai trong số các trang web hoặc cả ba:

Nội dung chồng chéo trên các trang web truyền thông kỹ thuật số của Star News

Bộ dữ liệu của chúng tôi cho thấy sự trùng lặp đáng kể về nội dung giữa ba trang Star News. Trong hình trên, 237 mục nhập có vẻ giống hệt nhau trên cả ba trang trong suốt thời gian chúng tôi điều tra.

Trong email gửi tới Snopes, Leahy đã so sánh các trang web của mình với Gannett media, công ty xuất bản các tờ báo cũ như USA Today , các Tennessean , và Cincinnati Enquirer. “Liệu Snopes có‘ loại bỏ ’Gannett theo cùng một thực tiễn mà các ấn phẩm quốc gia và khu vực khác sử dụng hay không và điều này rõ ràng đã làm dấy lên lo ngại về Ngôi sao Tennessee bởi những người tự do vận hành Snopes? ' Leahy hỏi chúng tôi, trong khi chỉ ra thực tế là mạng lưới các trang web Gannett chia sẻ các câu chuyện và đăng các bài báo về dây từ Associated Press.

Trong số nhiều điểm khác biệt giữa các ấn phẩm của Gannett và các trang web do Leahy điều hành là các bài báo của Gannett có các quy tắc chống lại xung đột lợi ích. Michael Anastasi là biên tập viên và phó chủ tịch của Tennessean tờ báo và phó chủ tịch phụ trách tin tức cho USA Today , cả hai đều là giấy tờ của Gannett. Chúng tôi đã hỏi anh ấy qua email nếu Tennessean sẽ thuê một biên tập viên chính trị, người đồng thời là người mua phương tiện truyền thông đã đặt quảng cáo cho các tổ chức chính trị được đề cập trong Tennessean , và anh ấy nói với chúng tôi 'không.' Đã hỏi nếu Tennessean sẽ cho phép một biên tập viên chính trị mua quảng cáo thông qua công ty truyền thông cá nhân của họ cho các ứng cử viên Tennessean được bảo hiểm, Anastasi nói với chúng tôi 'quái không,' nói thêm rằng 'nếu chúng tôi phát hiện ra ai đó từng tham gia vào hành vi trái đạo đức trắng trợn như vậy, họ sẽ bị chấm dứt hợp đồng ngay lập tức.'

Những chuyến đi lớn

Star News Truyền thông kỹ thuật số đã không nhất quán trong cách họ giới thiệu về chính họ. Đôi khi họ cho rằng họ là tin tức địa phương “không thiên vị”, và những lúc khác, họ nói với chúng tôi rằng họ cung cấp quan điểm “đúng trung tâm”. Đôi khi họ tuyên bố là hoạt động vì lợi nhuận và những lúc khác họ yêu cầu là hoạt động 'truyền miệng' của những tín đồ chân chính. Tuy nhiên, một điều mà họ luôn khẳng định là một mạng lưới các tờ báo địa phương hoạt động trong lĩnh vực báo chí minh bạch.

Culver, giáo sư báo chí, quan điểm khác. “Thành thật mà nói, nếu bạn có một tổ chức đang cố gắng bảo vệ danh tính của những người viết cho tổ chức đó, không thẳng thắn về các nguồn tài trợ của tổ chức đó, [và] đang cho phép những người có quan điểm đảng phái đẩy mạnh các quan điểm đó và không phải trả tiền trước. về điều đó, tôi không hiểu làm thế nào bạn có thể gọi đó là một tổ chức tin tức. '

Leahy bảo vệ tổ chức của mình và các hoạt động của tổ chức: “Snopes.com hoàn toàn biết rằng Star News Digital Media, Inc. là một tổ chức tin tức hợp pháp và bất kỳ tuyên bố nào được tổ chức của bạn đưa ra bằng bản in rằng chúng tôi là một 'nhóm vận động chính trị' thay vì hợp pháp tổ chức tin tức là một tổ chức mà bạn biết là sai, ”anh ấy nói với chúng tôi trong một email, và nói thêm rằng họ sẽ“ mạnh mẽ bảo vệ danh tiếng của chúng tôi với tư cách là một tổ chức tin tức, và đặc biệt sẽ không dung thứ cho những tuyên bố sai lệch về chúng tôi ”.

Các Ngôi sao Tennessee là một ví dụ về chiến lược - đóng gói lại nội dung bảo thủ miễn phí cùng với tài liệu có nguồn gốc từ chiến dịch hoặc PAC dưới dạng tin tức địa phương - dường như đã đạt được một số thành công tại địa phương và tìm cách mở rộng trên quy mô quốc gia. Chiến lược đã sinh ra Ngôi sao Tennessee có thể được tuyển dụng giống hệt nhau ở các khu vực quan trọng về chính trị dưới sự bảo trợ của Star News Digital Media Inc. Dự án mới này sẽ tuân theo “cùng một kế hoạch mà chúng tôi đã từng triển khai ở Tennessee,” Leahy nói với chúng tôi qua email. Leahy, Chính trị báo cáo vào tháng 4, đã mua một số tên miền có âm thanh báo chí ở các bang chiến trường để sử dụng trong tương lai:

Chỉ vài ngày sau khi đăng ký miền Tennessee Star vào tháng 1 năm 2017, theo hồ sơ, [đồng sáng lập Michael] Leahy cũng đã đăng ký miền cho americandailystar.com, minnesotanorthernlight.com, mosundaily.com, newenglandstar.com, thedakotastar.com, themichiganstar.com , thencstar.com, theohiostar.com, thepennstar.com, thevirginiastar.com và thewisconsinstar.com.

Các trang web này có thể khuếch đại tiếng nói của đảng phái trong giai đoạn sắp tới cuộc bầu cử tổng thống năm 2020 và nếu chúng theo dõi Ngôi sao Tennessee playbook, có thể xuất bản nội dung có động cơ chính trị hoặc tài chính được tạo bởi các tác giả có mối quan hệ không được tiết lộ với PAC, những người vận động hành lang và các chính trị gia.

“Khu vực thông tin hiện đang bị ô nhiễm đến mức người dân bình thường gặp khó khăn trong việc phân biệt đâu là thật và đâu là giả,” Culver nói với chúng tôi. 'Tôi thấy rằng điều đó rất rắc rối trong một nền dân chủ.'